El centro te hace más inteligente. Aprendiendo de Las Vegas!

Hoy en día, el núcleo urbano del centro de Las Vegas, Nevada (EEUU) se ve abandonado, pero una empresa líder está trabajando para cambiar eso.  Mientras que la remodelación de los centros históricos ha sido tradicionalmente responsabilidad del gobierno, en el centro de Las Vegas, Zappos, un gran vendedor de calzado en línea, está involucrándose de forma no antes vista utilizando un nuevo enfoque único de estilo de vida urbana.

las vegas 1
El distrito de Fremont Este, uno de las zonas principales para las intervenciones urbanas. Foto por R. Krebs, 2013

Este tipo de intervención directa tiene el potencial de ser no sólo una buena inversión para la empresa, sino también para el gobierno local y, más importante aún, para los residentes de la ciudad – eso si es que es bien hecha.  En Las Vegas, nuevas oportunidades de negocio, la creatividad, el emprendimiento y una nueva valorización para la interacción cara-a-cara están dando nueva forma al centro de la ciudad, de un área descuidada y venida a menos a una comunidad vibrante, creativa y de escala humana.

Ciertamente, hay lecciones que aprender en Las Vegas!

 Zappos trasladó recientemente su sede en Henderson, Nevada (suburbio de Las Vegas) al centro de la ciudad en el antiguo edificio que anteriormente era la municipalidad.  Zappos compró el edificio y lo remodeló según sus necesidades.  Para aquellas personas con poco conocimiento del centro de Las Vegas, este cambio fue sorprendente, ya que el centro estaba caracterizado por casinos en decadencia, moteles, parques de estacionamiento o lotes baldíos y decadencia urbana durante décadas.  En otras palabras, tal vez no el mejor ambiente para la sede de una empresa importante.

Aún más, el Gerente General de la empresa Tony Hsieh también comenzó una jugada de compra de bienes raíces, comprando propiedades subutilizadas en los alrededores para lanzar el Proyecto del Centro, utilizando US $ 350 millones de su propio dinero para liderar una renovación del área alrededor de la nueva sede dentro de los próximos 5 años.  En lugar de un modelo de un sólo campus y un ambiente artificial para sus empleados, Zappos quiere rejuvenecer y activar el centro, usando los 1.500 empleados de la empresa como motores económicos.

las vegas 2
La nueva oficina principal de Zappos (izquierda) y lotes vacíos (derecha) en el centro de Las Vegas, Foto por: R. Krebs 2013

Krissee Danger, una guía turística para el Downtown Project, describe grandes sectores del centro como deteriorados y privados de servicios básicos tales como supermercados y lavanderías, además de carecer de un carácter urbano en general.  Este esfuerzo de revitalización urbana se compone de US$ 200 millones en inversiones de bienes raíces, principalmente para proyectos residenciales, US$ 50 millones para las pequeñas empresas, US$ 50 millones para educación y otros US$ 50 millones para nuevos emprendimientos de tecnología a través del Fondo VegasTech.  Un programa de movilidad que proporcionará bicicletas y autos compartidos a los empleados – el cual se ampliará a todos los residentes en el futuro – proporcionará a los residentes con alternativos de transporte y mejor conectividad dentro de la zona, además de reducir el costo de propiedad de auto. La construcción de un Downtown Container Park (“Parque de Contenedores del Centro”) promocionará una mejor vida social y comercial en la zona.

las vegas 3
Krissee Danger detalle con entusiasmo el Downtown Project de Las Vegas, Foto por R. Krebs 2013

La creación de una vida comunitaria mediante la atracción de nuevos habitantes a instalarse en el centro está inspirada en el libro de Edward Glaeser Triumph of the City (“El Triunfo de la Ciudad”).  Este libro ocupa un lugar prominente en una pared de libros en el apartamento de Hsieh en un edificio de apartamentos de gran altura en el centro de Las Vegas.  El Downtown Project busca crear un ambiente urbano denso (250 habitantes / hectárea) y caminable con un carácter marcadamente urbano usando desarrollos de uso mixto con actividades animadas de planta baja.

Sin embargo, cabe mencionar que Zappos no es el primero en tratar de revitalizar el área.  Otras entidades públicas y privadas han aplicado enfoques tradicionales y nuevos para su reurbanización.  La ciudad de Las Vegas y el Departamento de Planificación han estado trabajando para revitalizar la zona y hace varios años, antes de la reciente recesión económica, implementaron zonificación flexible para el centro.  Esta zonificación fomenta el desarrollo y diseño urbano que mantiene la viabilidad del centro patrimonial de juego, Fremont Street, y anima sus cuadras circundantes. La ciudad también ha estado alentando una incipiente comunidad artística en una zona industrial cercana.  El primer viernes de cada mes el área tiene el evento de First Fridays (“Primero Viernes”) en el cual se cierran las calles y se abren todas las puertas de las galerías de arte para crear un festival al aire libre y bajo techo con música en vivo, comida y arte.

El Hotel y Casino El Cortez, en la frontera con el Distrito de Fremont Este, también ha invertido en el éxito de este corredor a través de la conversión de un antiguo edificio de consultorios médicos que estaba utilizando para las oficinas de administración en un centro de arte y diseño.  Llamado Emergency Arts (“Artes de Emergencia”) es una intervención urbana a pequeña escala que tiene espacios de trabajo colaborativo para negocios creativos, galerías y un café.  El Cortez también patrocina un servicio de transporte entre el Centro y el Distrito de Artes los Primeros Viernes.

Otros actores, como el Centro de Diseño de la Universidad de Nevada, Las Vegas (UNLV) también contribuyen al centro de Las Vegas por medio de diseño urbano y estudios de desarrollo urbano.  El Director del Centro de Diseño Ken McCown describe su último proyecto: un parque estilo pop-up en la calle de Fremont Este el día nacional del Park(ing) en septiembre de este año.

las vegas 4
Día Nacional de Park(ing) – proyecto por el Centro de Diseño de UNLV. Foto por: Ken McCown

Existe el peligro que este gran ataque a la decadencia urbana del centro por parte de Zappos podría desplazar a otros actores más tradicionales, pero críticos, en la recuperación que ya está en marcha del área.  No involucrar a estas entidades podría hacer que el área corra el riesgo de volverse una zona abandonada de uso singular la cual Zappos quería erradicar en primer lugar.  Por lo tanto, para tener éxito en este proyecto, la empresa tiene que trabajar con los demás stakeholders de peso ya trabajando en el Centro – gobierno municipal, los propietarios privados, empresarios locales, la universidad y la comunidad.

Y eso en sí mismo sería otra lección aprendida de Las Vegas.

Co-autor: Winston Von Engel, Instituto Americano de Planificadores Certificados (AICP)

Éste blogpost originalmente fue publicado en el blog de Iniciativa de Ciudades Emergentes y Sostenibles (ICES) del Banco Interamericano de Desarrollo (BID) el 10 de diciembre del 2013.

### english version ###

Today, the urban core of Downtown Las Vegas looks abandoned, but a leading US business is working hard to change that. While the redevelopment of old city centers has traditionally been the role of government, in Downtown Las Vegas,Zappos, the major US on-line shoe retailer, is involving itself on an unprecedented scale using a unique new urban lifestyle approach.

Such direct intervention has the potential to not only be a good investment for the private company, but also for local government and, most importantly, the city residents – that is, if it is done right. In Las Vegas, new business opportunities, creativity, entrepreneurism and a rediscovered appreciation for face-to-face human interaction are reshaping the image of the city center from a neglected, mono-functional and run-down area into a thriving, creative and human-scale community.

Indeed, there are lessons to be learned from Las Vegas!

Zappos recently moved its headquarters from Henderson, Nevada, to Downtown Las Vegas, into the former City Hall, built in 1973. Zappos had purchased the building from the city and remodeled it to better suit its purposes. For those with little knowledge of Downtown Las Vegas, this was a surprising move since run-down casinos, motels, parking lots, voids and urban decay have characterized the area for decades – in other words, perhaps not the best environment for the headquarters of a top US company.

What’s more, Zappos CEO Tony Hsieh also embarked on a real estate buying spree, purchasing underutilized properties in the surrounding area and launched the Downtown Project, using US $ 350 million of his own money to lead a renewal of the area around the new headquarters within the next five years. Instead of a single-campus model and an artificial environment for its employees, Zappos is trying to rejuvenate and activate the downtown, using the company’s 1,500 employees as economic drivers.

Krissee Danger, a tour guide for the Downtown Project, described large parts of Downtown Las Vegas as run-down and missing basic services like grocery stores and laundromats, as well as a more urban feel overall. The urban revitalization effort is comprised of US$ 200 million for investment in real estate, mainly for residential projects, US$ 50 million for small business, US$ 50 million for education and another US$ 50 million for tech startups through the VegasTech Fund. A mobility program providing shared bikes, carts, cars and buggies to employees – to be expanded to all residents in the future – will provide residents with alternative transportation options and greater connectivity within Downtown, as well as reduce the cost of traditional car ownership.  The construction of a “Downtown Container Park” will generate social and commercial life in the area.

This idea of creating community by attracting new habitants to settle in the downtown is inspired by Edward Glaeser’s Triumph of the City.  The book is prominently displayed among a wall of books in Hsieh’s apartment atop a high-rise apartment building in Downtown Las Vegas. The Downtown Project seeks to create a dense (250 habitants / hectare) and walkable urban environment with a distinctly urban feel using mixed-use developments with lively, ground-level activities.

However, it’s worth noting that Zappos is not the first to attempt to revitalize Downtown Las Vegas.  Other public and private entities have used traditional and new economy approaches to redevelop the city center.  The City of Las Vegas and its Department of Planning have been working to reinvigorate the area and several years earlier, before the recent economic slump, put flexible zoning in place.  The zoning encourages urban development and design that maintains the viability of Las Vegas’s historic gaming center, Fremont Street, and enlivens its surrounding blocks.  The City has also been encouraging a budding arts community in an industrial area nearby. On the first Friday of the month, the areas hosts “First Friday” closing local streets and throwing open the doors of art galleries in the area to create an outdoor and indoor festival featuring bands, food and art.

The El Cortez Hotel and Casino, bordering the Fremont East District, has also invested in the success of this corridor by converting a former medical office building it was using for administrative offices into an art and design center.  Called “Emergency Arts”, it is a small-scale urban intervention with co-working space for creative businesses, galleries and a café.  The El Cortez also sponsors a shuttle between Downtown and the Arts District on First Fridays.

Other actors such as the University of Nevada at Las Vegas’s (UNLV) Downtown Design Center also contribute to Downtown through urban design and urban development studies. Director of the Design Center Ken McCown spoke to us about their latest project: a pop-up park on East Fremont Street on National Park(ing) Day in September, 2013.

There is a danger that Zappos’s large-scale assault on urban decay could crowd out other traditional, but critical, players in Downtown’s ongoing revival. Not involving these entities risks returning the area to the mono-functional no-man’s land it had intended to eradicate in the first place.  Therefore, to be successful, the company needs to collaborate with the other legacy stakeholders at work in Downtown Las Vegas – city government, private property owners, local entrepreneurs, the university, and the surrounding community.  And that would be another lesson learned from Las Vegas.