La dimensión urbana del centro de Montego Bay

Montego Bay, o “MoBay” como dicen los lugareños, es la segunda ciudad más grande de Jamaica y el centro turístico más importante – recibiendo 80% de las llegadas al país. MoBay es una ciudad histórica, situada a orillas del mar, el cual está a corta distancia del centro de la ciudad. Sin embargo, durante las ultimas décadas, cada vez más personas han salido del centro, dejando el centro abandonado casi en su totalidad en cuanto a uso residencial.  En lugar de los seres humanos, los autos gobiernan el espacio público del centro de MoBay.

Durante nuestra última misión a Montego Bay en agosto nos reunimos con expertos en planificación al nivel nacional y local del Consejo Parroquial de St. James. Con ellos echamos una mirada al desarrollo espacial de Mobay durante los últimos treinta años para poder descubrir la explicación detrás de esta transformación.

Caminando por la Church Street para ver la iglesia historia St. James, conocimos a Richard – un vendedor ambulante de 36 años.  Durante la semana Richard viaja desde su casa cerca de la estación de tren de la ciudad de Mobay, la cual de hecho está abandonada, hacía la feria de Charles Gordon.  A pesar de que comienza su día a las 3 a.m. se apresura para llegar a tiempo y poder arrendar una carretilla, recoger toda su mercancía y armar su negocio móvil antes de que otro vendedor o automóvil tome el espacio bajo la sombra de un árbol.  Richard sabe que si llega demasiado tarde, la calle se llenará de autos estacionados.

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Automóviles en todas partes, incluso en la iglesia y cementerio de St. James. Foto por Roland Krebs

A causa de la falta de viviendas asequibles, los ciudadanos como Richard se instalan de manera informal cerca del centro de MoBay.  Podría vivir en mejor lugar fuera de la ciudad, pero en cambio sufriría una perdida significante en ingresos dado que el viaje al centro de la ciudad en taxi es muy caro y no hay sistema de transporte público. En MoBay, tanto familias de media clase que residen en asentamientos unifamiliares en los suburbios, como también aquellas familias de clase alta cuyos hogares están dentro de comunidades cerradas viajan al centro en taxi o vehículo privado.

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Automóviles en todas partes, incluso en la iglesia y cementerio de St. James. Foto por Roland Krebs

Por qué nadie vive en el centro de la ciudad?

En 1983, el plan de zonificación permitió el desarrollo de grandes centros comerciales y complejos residenciales, divididos estrictamente por uso.  La zonificación propuesta en ese tiempo para el centro era, y sigue siendo, para uso comercial o de oficinas.  Como resultado casi nadie, exceptos las personas más pobres, reside en estas zonas del centro, lo que se ha convertido en un centro de uso singular: un centro comercial y administrativo.  Esta separación rígida de las funciones urbanas y el establecimiento de un suburbio de baja densidad han tenido un fuerte impacto en la vida de la ciudad: el centro siempre está congestionado por el tráfico pesado.

Hablamos con dos pasantes de verano en el departamento de planificación urbana del Consejo de la Parroquia de St. James sobre la vida urbana en el centro de MoBay.  Ellos afirmaron que caminar ahí es peligroso por causa del trafico.  Nos dijeron que sólo vienen a la ciudad cuando tienen que trabajar, porque aparte del trabajo, no hay nada que hacer.  Después de las 18:00 de la tarde, MoBay es considerado peligroso dada la falta de seguridad en las calles y la ciudad se convierte en una ciudad muerta, completamente apagada.

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La feria de Charles Gordon Foto por Roland Krebs

Nuestro objetivo en esta misión era recolectar ideas de las partes interesadas locales y nacionales sobre el diseño urbano y vincularlas con otros sectores (agua, residuos sólidos, etc.) para formar una estrategia.  Todas las partes interesadas están de acuerdo en que ninguna solución urbana sería completa sin considerar una estrategia comprensiva de transporte, un espacio público sin autos o sin autos por una parte en el centro de la ciudad cerca de la plaza de Sam Sharpe y proyectos residenciales en el centro urbano.  Además, las intervenciones culturales y artísticas en espacios públicos podrían actuar como catalizadores urbanos para el área y apoyar la participación ciudadana en el proceso de desarrollo.  Propuestas recientes del Consejo de Arte de Montego Bay para ampliar el Centro Cívico, un elegante edificio colonial de piedra, y convertirlo en un centro comunitario y museo podrían apoyar nuestro esfuerzo local. Renovar asentamientos informales para crear nuevos proyectos de uso mixto que siguen las pautas urbanas de una ciudad más densa podría traer vida y seguridad al centro de la ciudad.

Si queremos que la ciudad vuelva a ser un centro turístico y residencial, tenemos que buscar soluciones que permiten que los residentes como aquellos con quienes hablamos, y el otro millón o más visitantes anuales, disfruten del centro de MoBay.

Éste blogpost originalmente fue publicado en el blog de Iniciativa de Ciudades Emergentes y Sostenibles (ICES) del Banco Interamericano de Desarrollo (BID)  el 18 de septiembre del 2013.

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The Urban Dimension of Downtown Montego Bay

Montego Bay, or “MoBay” as the locals refer to it, is Jamaica’s second largest city and most important tourism hub, receiving 80% of the country’s arrivals. MoBay is a historic city, ideally located on the sea, which is within walking distance to the city center. However, over the past few decades, more and more people have left the city center, leaving downtown MoBay almost completely abandoned in terms of residential use. Instead of human beings, cars rule the public space of downtown MoBay.

During our last ESCI mission to Montego Bay in August we met with local and national planning experts from the St. James Parish Council to take a closer look at Mobay’s spatial development over the last thirty years in an effort to discover the explanation behind this transformation.

On our way down Church Street to see the historic St. James Church, we met Richard, a 36-year-old street vendor. On the weekdays Richard commutes from his home close to the abandoned railway station of downtown Montego Bay to the Charles Gordon Market. Despite starting his day as early as 3:00am he rushes to arrive on time in order to rent a pushcart, obtain his merchandise and set up his mobile business before another small vendor or a car gets the place in the shade of a tree. Richard knows if he arrives too late, the street will be full of parked cars.

Due to the absence of affordable housing, citizens like Richard settle on an informal basis close to the urban core of downtown MoBay. He could live in a better place outside the city, but this would lower his income drastically since commuting to the city center by taxi is expensive and there is no public transportation system. In MoBay both middle class families residing in single-family settlements in the suburbs and wealthier families in homes inside fortress-like gated communities commute into the city by taxi or private vehicle.

Why does no one live in the city center?

In 1983, the zoning plan allowed for the development of huge shopping malls and residential complexes, strictly divided by use. The then-proposed zoning for the city center was, and still is, zoned as “commercial” and “office”. As a result, hardly anyone, except the urban poor, resides in these downtown areas, which has become a single-use commercial and administrative center. This rigid separation of urban functions and establishment of a low-density suburbia have had a severe impact on the city life: the city center is always congested by heavy traffic.

We spoke with two summer interns at the St. James Parish Council urban planning department about life in downtown MoBay, who both claimed that walking there is dangerous because of the traffic. They told us that they only come to the city when they have to since beyond work, there’s nothing else to do. After 6:00pm MoBay is considered a dangerous place to be due to the lack of security on the streets. After 6:00pm MoBay turns into a lifeless place: the city completely shuts down.

 Our aim in this mission was to gather ideas from local and national stakeholders about urban design and link these with other sectors (water, waste, etc.) into a strategy. All stakeholders agree that no urban solution would be complete without considering a comprehensive transportation strategy, an adequately designed and partly car-free urban public space in the central core around Sam Sharpe Square and residential projects for the urban core. Additionally, cultural and artistic interventions in public spaces could act as urban catalysts for the area and support citizen participation in the development process. Recent proposals by the Montego Bay Arts Council to expand the Civic Center, an elegant colonial stone building, into a local community center and museum could support our local development effort. Upgrading informal settlements into new mixed-use projects that follow urban patterns of a dense city could bring life and security into the city center.

If we want the city to return to a visitor- and resident-friendly center we have to find solutions that allow residents like those we have spoken with, and the potential one million plus annual visitors enjoy downtown MoBay.